最新一期的“科學轉化醫學”(Science Translational Medicine)期刊在昨天(2017-8-16)刊載了一篇最新癌篩技術的研究報告。這項技術是由約翰霍普金斯大學癌症中心的研究團隊所開發。該報告的標題是Direct detection of early-stage cancers using circulating tumor DNA(應用血液腫瘤DNA來直接檢測早期癌症)。(註:此一期刊是世界頂尖)

就如標題所顯示,這項技術的最重要特點是“早期”,而所謂早期,指的是第一及第二期的癌(還沒擴散或轉移)。

根據一篇2015年發表的統計學分析,早期癌檢出每年可以在全球拯救一百多萬人的生命。

除了早期診斷外,這項技術還有另一個重要的特點,那就是“無假陽性”。也就是說,沒有癌的人,不會因誤診而遭受不必要的心靈折磨以及痛苦的化療或電療,等等。

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這個癌篩的核心技術是叫做“靶向誤差校正測序”(Targeted Error Correction Sequencing, TEC-Seq)。它可以大規模地針對血液中DNA的序列變化,進行超敏感性的直接評估。

就這項技術而言,所謂DNA序列變化,指的是58個已知的癌基因突變。也就是說,它可以同時判斷血液中的DNA是否帶有任何這58個癌基因突變。

由於血液中的DNA絕大多數是來自正常細胞,所以要找到突變的癌基因,可以說是大海撈針。

儘管如此困難,總體而言,這項技術能檢測到大約62%的1期和2期癌症。就個別癌症而言,它能早期發現59%的乳癌,59%的肺癌,68%的卵巢癌,和71%的結腸癌。

這樣的檢出率當然還有改進的空間,但對卵巢癌篩檢而言,這已經是很大的進步。

卵巢癌如能早期檢出,病患的5年存活率是大於九成。可是,目前的癌篩技術大約只能早期檢出20%的卵巢癌。也就是說,以目前的技術而言,80%的卵巢癌病患在被檢出時,已經是發生擴散或轉移,而她們的5年存活率是小於四成。

無論如何,這項新技術還有一項很大的優點,那就是“非侵入性”。由於它只需分析病人的血液,所以無需用放射線或手術等等會傷害到病人的手段(如電腦斷層掃描)。假以時日,繼續改進,它有望成為癌篩首選。

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