大前天(2017-4-19)頂尖的科學期刊Nature刊登了一篇引人側目的研究報告。它的標題是Human umbilical cord plasma proteins revitalize hippocampal function in aged mice(人類臍帶血漿蛋白活化老年小鼠的海馬功能)。

由於這篇報告所闡述的是有關重振老年大腦功能,我覺得應該是值得介紹給讀者認識。

可是,寫了一小段後,我又想到,做這樣的介紹可能會導致不肖商人以及無知民眾濫用臍帶血,因此作罷。

只可惜,我的矜持最後還是徒勞無功。因為,隔天我就看到「澎湃新闻」發表一篇返老还童术不再遥远:老年鼠被注入婴儿脐带血浆后变聪明

返老還童術不再遙遠?

才僅僅是一篇用老鼠做的實驗,就說是「不再遙遠」?

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「海馬」是大腦裡的一個小器官。它的主要功能是記憶,特別是長期記憶。它也與我們的空間導航能力有關。所以,測試「海馬功能」就是測試記憶與導航能力。

測試「海馬功能」,最常用的實驗方法就是讓老鼠走迷宮。老鼠的「海馬功能」越好,就能越快走出迷宮。

老鼠跟人一樣,過了中年後,年紀越大,「海馬功能」就越差,而走出迷宮所花的時間也就越長。

為了要測試不同年齡的人的血漿對「海馬功能」的影響,史丹福大學研究人員測試了(1)嬰兒的臍帶血,(2)年輕人的血,和(3)老年人的血。

結果,接受臍帶血漿注射的老年小鼠,其「海馬功能」得到明顯改善。

接下來,研究人員分析這三種不同來源血漿的蛋白質有何不同。結果發現有一個叫做TIMP2蛋白質,在臍帶血漿裡有很高的量,在年輕人血漿裡的量則較低,在老年人血漿裡的量則更低。

所以接下來,研究人員測試TIMP2對「海馬功能」的影響。

結果,接受TIMP2注射的老年小鼠,其「海馬功能」得到明顯改善。

因此,臍帶血漿之所以能改善「海馬功能」,極有可能就是因為它含有高量的TIMP2。

TIMP2的全名是tissue inhibitor of metalloproteinase-2(金屬蛋白酶組織抑製劑-2)。它有三個兄弟,分別是TIMP1, TIMP3,和 TIMP4.

TIMP四兄弟有非常複雜,又是全身性的生理與病理功能,包括各種癌的形成與抑制。

可是,在這篇研究論文裡,研究人員唯一測試的是TIMP2對「海馬功能」的影響。

他們並沒有測試TIMP2是否會促進癌的形成或其他可能的病變。

還有,TIMP2對老鼠「海馬功能」的改善,是否能在人體複製,也還是未知數。

所以,把這麽一個初步的老鼠實驗說成「返老還童術不再遙遠」,未免是「看一個影,生一個子」。