近日來,台灣因為爆發禽流感而人心惶惶,而許多朋友鄉親也都在談論此事。只不過,隨口之言或隨機短訊,往往與事實會有所偏差。

譬如,「禽流感」被誤解成是禽類特有的流感,而流感病毒又被誤以為是造成流行病的始作俑者。

事實上,所有的流感病毒,不管是人的,豬的,或是雞的,原本都是相安無事地“住”在禽類(野生水禽)身體裡。而它們之所以會造成流行病,完全是因為人類密集居住以及發展畜牧的結果。

為什麽?

要了解個中原由,就需要先有一點對流感病毒的基本認識。

目前,流感病毒是被劃分為A,B,C,D四種型。D型病毒只感染牛,所以就不再討論。C型病毒的基因很穩定,不太會突變,而它所引起的症狀也非常輕微。B型病毒比起C型病毒較容易突變,而它所引起的症狀也較嚴重,尤其是在校的幼童。

但是,B型病毒比起A型病毒,可就是小巫見大巫了。

大多數的生物,包括我們人類,在複製基因時,有一個校正的機制來確保被複製出來的基因,是跟原來的一模一樣。但是,A型流感病毒沒有校正的機制,所以它的基因非常容易突變。而也就因為如此,A型病毒的抗原性一直在改變(稱之為「抗原性漂移」antigenic drift),使得它的宿主(哺乳類及鳥類)的免疫系統應接不暇,疲於奔命。而這也就是為什麽曾經得過流感的人,還是會被再次感染(所以衛生單位建議民眾每年都要注射新的流感疫苗)。

相信大家都已耳熟能詳,什麽H5N1,H7N9,等等。

H和N是分別代表Hemagglutinin(血凝素)和Neuraminidase(神經氨酸酶)。它們是A型流感病毒表面的蛋白質,H負責讓病毒進入細胞,N負責讓病毒離開細胞。

所謂「離開」,並不是「放你一馬」的意思,而是,病毒在一個細胞裡被大量(成千上萬)複製後,會將細胞爆破成碎片。但是由於Hemagglutinin,它們會被這些碎片粘住,所以需要用Neuraminidase來做切割,才能去進行新一輪的感染。

H和N也是流感病毒引起宿主免疫反應的最主要因子。所以,它們就被用來區分A型流感病毒的種種亞型。

目前已知共有18個H亞型和11個N亞型。所以,18乘以11,總共會有198個不同的A型流感病毒亞型。

那,為什麽會用18乘以11,這麼簡單的數學,來計算A型流感病毒的亞型總數呢?

流感病毒與大多數生物有一個很不相同的地方,那就是,它的「基因體」是分段的,總共有八段。

這八段基因體包含了流感病毒所具有的11個基因。譬如,第四段攜帶著H基因,而第六段攜帶著N基因。

當兩個不同亞型的流感病毒感染同一細胞時,它們的「基因體」是可以進行交換。譬如,當H5N1和H7N9感染同一細胞時,就會製造出H5N1,H7N9,H5N9,和H7N1。這個機制被稱之為「抗原性轉變」antigenic shift,而它的發生率是幾年才會有一次。這與上面所提到的,經常發生的「抗原性漂移」,形成對比。

不管是H或是N,它們都是有宿主特異性。譬如,只有H1,H2,及H3亞型才會感染人。而像造成禽流感的H5N1及H7N9,是“不應該”會感染人的。

為什麽說“不應該”?

所謂“不應該”,指的是在“通常”情況下,H4到H18亞型流感病毒是無法進入人體細胞的。

但是,由於A型病毒能進行「抗原性漂移」,所以,本來沒有能力進入或離開人類細胞的亞型,有可能突變成有這樣的能力。譬如,2013年開始在中國發生,已經感染上千人的H7N9,就是突變的結果

另外,A型流感病毒也可藉由「抗原性轉變」,來突破宿主特異性這道防禦線。上世紀的四次全球性流感疫情,有三次就是經由此管道而發生的

也就是說,今天的禽流感,有可能是明日的人流感。這也就是為什麽我會在文章的開頭講,禽流感不應當被誤解成是禽類特有的。

所以,我們需要擔心的,不是吃不到鹽酥雞或薑母鴨,而是人類本身有無能力應付一個從未見識過,卻又千變萬化的敵人。

有了如此對流感病毒的認識後,我們可以來看看為什麽我會在文章開頭說,流感之所以會流行,完全是因為人類密集居住以及發展畜牧的結果。

6-7

上面的插圖是拷貝自一個專注於病因學的網站,而它代表的就是整個流感的病因學。在它的正中央是一隻野生水禽,而其下方標示著H1-15;N1-9。也就是說,所有的流感病毒亞型(從H1到H15,以及從N1到N9)都是由野生水禽散播出去,然後感染所有的哺乳類及鳥類(連鯨魚都有份)。(附註:因為H16,H17,H18,N10,及N11是新近發現的亞型,所以沒在圖中)

由於人類密集居住及發展畜牧,才讓流感病毒有機會在都市造成人流感,在養豬場造成豬流感,在養雞場及養鴨場造成禽流感。而當人類接觸到已被感染的雞,鴨,豬,又會讓不同亞型的流感病毒有機會交換基因體,從而形成新的亞型。

也就是說,在野生的環境裡,流感病毒是溫和的。但是,由於人類社會的特殊形態,才會導致它們演變成兇殘的殺手。

還好,感謝全球性的科學研究及防疫政策,禽流感目前是得到相當好的控制。

但是,因為流感病毒是永遠存在於野生禽類,所以,全球防疫若稍有怠懈或疏失,那小扒手就可能升級成連環殺手。

附註:人類的流感疫苗每年都要有新的配方。而配方通常是針對兩種A流感亞型及一種B流感亞型。至於亞型的選擇,那是由世界衛生組織(WHO)每年召集全世界各國的防疫單位共同商量。在美國,疾病控制中心(CDC)會提供建議,但最後的決定是FDA的權責。