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發表了抗氧化劑能抗老抗病?之後,有讀者問我:如果抗氧化劑真的是有害無益,那是不是要避免吃富含抗氧化劑的蔬菜水果。

簡單的答案是NO。但我希望你能耐心聽我解釋,才能了解其中的奧妙。

首先,我需要進一步解釋「自由基」。

我在抗氧化劑能抗老抗病?裡提到,「自由基」像是激進份子,到處亂竄,到處破壞。

它之所以會激進,是因為它含有未成對的電子,以至於一直處於高度不穩定的狀態。而當它接觸到穩定的分子(像DNA,脂肪,蛋白質),就會取得對方的電子,使自己穩定下來。但原來穩定的分子,因失去電子,變得無法發揮正常功能。如果自由基破壞的是DNA,那就可能致癌。如果自由基破壞的是低密度膽固醇,那就可能引發心臟血管疾病。

某些抗氧化劑,像來自蔬菜水果的維他命A, C, E,可以提供電子給自由基,從而保護我們自身的DNA,脂肪,蛋白質。也就是說,此類抗氧化劑,扮演替死鬼的角色。

自由基可以是我們身體自己產生的,也可以是從外界攝入或吸入(例如香煙)。而為了對抗自由基的破壞力,我們的身體不但有一套抗氧化的系統,也可以從外界攝取抗氧化劑。

抗氧化劑基本上可以分成兩類:第一類是有能力和自由基作戰,第二類是有能力促進第一類的產生或提高其活力。

第一類的成員可以是從食物攝取的維他命(A, C, 和E)和礦物質(鋅,硒),也可以是內源性的,如穀胱甘肽(glutathione),α-硫辛酸(alpha-lipoic acid),輔酶Q10,尿酸,和褪黑激素(melatonin)。這些內源性的抗氧化劑扮演極重要的角色:光是尿酸,就佔了所有抗氧化活性的六到七成。更有趣的是,它們彼此互動: 有些能徹底分解自由基,有些能提供電子(從而犧牲自己以換取自由基的穩定),更有些能使已經犧牲的夥伴再生。例如,穀胱甘肽和α-硫辛酸能使維他命C和E再生。

第二類的抗氧化劑並沒有直接參與和自由基作戰。它們是通過一種叫做hormesis的過程來增加內源性抗氧化劑的活性。這第二類的抗氧化劑都是植物性的,例如單寧,番茄紅素,和紅酒的高達白藜蘆醇(resveratrol)。

但是,你千萬不要以為這些植物性的抗氧化劑,是為我們人類的健康而產生出來的。相反地,它們是植物為了保護自己,而製造出來的天然殺蟲劑。也就是說,它們基本上,都是毒物。

這些毒物在被少量地攝取後,會對我們的身體造成小傷害,從而刺激我們的身體加強防禦系統,製造更多的內源性的抗氧化劑(或提高其活性)。如此反复的小傷害和小抵抗,使得我們的身體逐漸地變得更健康。

也就是說,植物性的抗氧化劑,不管是第一類的 (如維他命),或第二類的(如番茄紅素),都是只有在小量攝取的情況下,才會帶給我們健康。如果大量地服用,不但沒有任何好處,還可能造成中毒。

所以,我在前一篇文章所說的「抗氧化劑是有害無益」,指的是「大量服用」的情況(例如,吃藥片),而非少量地從蔬菜水果中攝取。

我在下一篇「維他命不是維你命」,會再次強調「小量攝取」的重要性。